Astrónomos han detectado en galaxias distantes destellos de luz extraordinariamente brillantes, superando en potencia al Sol por miles de millones de veces. Un reciente hallazgo podría arrojar luz sobre este enigma cósmico.

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En septiembre de 2022, astrónomos presenciaron un fenómeno cósmico sin precedentes que tuvo un repentino destello de luz azul increíblemente brillante, captado por un telescopio en el sur de California, Estados Unidos. Este destello, aproximadamente 10 000 millones de veces más potente que el Sol, tuvo lugar en una galaxia situada a 1000 millones de años luz. El fenómeno fue catalogado como un «Transitorios Ópticos Azules Rápidos Luminosos» (LFBOT, por sus siglas en inglés), y su descubrimiento ha revolucionado nuestra comprensión de los eventos cósmicos violentos. Los investigadores, dirigidos por la astrónoma Anna Ho de la Universidad de Cornell, publicaron recientemente un estudio en la revista Nature, proporcionando valiosos datos sobre la naturaleza de estas misteriosas explosiones.

Tras el primer destello, que fue seguido por la observación de otros telescopios para estudiar el fenómeno, los científicos notaron similitudes con erupciones cósmicas previas, los LFBOT. Estos eventos descubiertos en 2018, muestran destellos brillantes recurrentes, cada uno de los cuales dura apenas decenas de segundos, meses después de la explosión inicial. En un seguimiento tres meses después de la primera observación, los investigadores quedaron atónitos al presenciar otro resplandor luminoso increíblemente rápido en la misma posición en el cielo nocturno.

«Nos quedamos mirando estas imágenes pensando: «¿Es esto real?». Nunca habíamos visto un destello desde el espacio tan rápido o tan brillante, y desde luego no en las secuelas de otro evento».

Anna Ho, Astrónoma de la Universidad de Cornell (Estados Unidos).

Los LFBOT han desconcertado a la comunidad científica desde su descubrimiento, pero las recientes observaciones proporcionan evidencia crucial para entender su origen. El estudio de Ho y sus colegas apunta a la presencia de un denso cadáver estelar, ya sea un agujero negro o una estrella de neutrones, como la fuerza motriz detrás de estas explosiones extraordinarias.

«Es un descubrimiento realmente asombroso. Estas llamaradas realmente precisan la geometría que poseemos en relación con el chorro, mientras que antes no estaba realmente claro si estábamos viendo estos eventos de canto o de frente».

Brian Metzger, Físico de la Universidad de Columbia que revisó el nuevo estudio. 

Aunque se ha identificado la fuente probable de estas explosiones en estrellas de neutrones o agujeros negros, la causa exacta sigue siendo un misterio. ¿Los LFBOT se originan durante el nacimiento de un objeto compacto o son un rejuvenecimiento de uno existente? ¿Cómo es posible que algo que reverbera durante meses tenga destellos de energía tan rápidos e intensos? Los astrónomos motivados por este descubrimiento sin precedentes, continúan estudiando estos eventos cósmicos para desentrañar los secretos detrás de las explosiones estelares más brillantes y rápidas jamás observadas.



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